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華盛頓——幾個月來,數十名眾議院民主黨人甚至是不無焦慮地避免提及彈劾川普總統——直到他們提出彈劾的那一刻。
之前有些不情願的眾議院民主黨人——尤其是議長南希·佩洛西(Nancy Pelosi)——之所以突然同意彈劾調查,是基於這樣一個基本的事實:他們相信對川普的新指控簡單而且嚴重,足以被公眾了解,而此前,公眾已被不斷傳來的複雜指控和反指控的喧鬧聲所淹沒,這在當今的華盛頓已成為常態。
特別檢察官關於俄羅斯干預2016年大選以及川普可能妨礙司法公正的報告顯得含糊其辭,民主黨人認為目前的指控非常明確,與那份報告形成鮮明對比。到目前為止,他拒絕按照法律要求向國會提交一名情報官員的舉報,再加上川普有可能把美國軍事援助作為談判籌碼,以贏得外國政府對政治對手的調查,他們認為,這些顯然都是總統的不當行為。他們認為這非常嚴重,因此預計許多對推翻總統持冷靜態度的美國人也會認識到眾議院採取行動的必要性。
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「它已經改變了局面,」佛蒙特州民主黨眾議員、情報委員會成員彼得·韋爾奇(Peter Welch)在談到針對總統的新指控時說。目前,民主黨對彈劾調查的支持已經鞏固。「它讓所有人都很容易理解這種行為的無恥性質和不當行為的簡單性。」
第二個因素也在起作用。總統向一個四面受敵的盟友施壓,要求其提供政治幫助,這種行為對國家安全的影響,令更溫和的民主黨人認可對總統進行彈劾的正當性——這樣的民主黨人有很多都來自軍事和情報社區,而不是終身的政治家——儘管總統在他們的選區相對受歡迎。在週二要求展開調查的新呼聲中,國家安全似乎成為一個重要理由。
「不要搞錯,最近的指控肯定很可怕,」曾拒絕彈劾的內華達州民主黨眾議員史蒂芬·霍斯福德(Steven Horsford)和蘇西·李(Susie Lee)在一份聯合聲明中說。「它們指向對權力的直接濫用,損害了我們的國家安全。」
佩洛西的轉變是一個令人震驚的變化。自川普上任之初,這位議長就一直是在彈劾問題上呼籲保持克制的主要聲音,她認識到來之不易的多數黨優勢面臨著政治風險,她還認識到,一旦出現反彈,可能會讓川普在白宮連任。儘管佩洛西本人對總統不屑一顧,但她並不認為公眾會支持將在全國範圍內引發分歧的正式彈劾調查。她更希望各委員會在明年大選前就一系列問題對川普展開調查,而不是強行採取正式彈劾行動。
隨著對總統舉報的曝光,這一切都改變了。
和其他議員一樣,佩洛西說,雖然針對總統的最新指控只是彈劾條款中的一個候選項,但「這是公眾最能理解的」。
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「我們不能要求外國政府在我們的選舉中幫助我們,」佩洛西於週二在《大西洋月刊》(The Atlantic)主辦的一個論壇上說,
正式彈劾調查的啟動給民主黨帶來嚴重的政治風險,讓川普和國會共和黨人能夠辯稱,在距離大選只有一年多時間的情況下,民主黨人為了黨派利益不公平地折磨總統。「總統騷擾!」民主黨宣布將啟動正式彈劾調查時,正在紐約參加聯合國會議的川普發推稱
1998年,共和黨人為彈劾比爾·柯林頓(Bill Clinton)付出了高昂的政治代價,一些分析人士認為,這次的事件可能也會對民主黨人產生適得其反的效果。
但在烏克蘭事件曝光後,隨著民主黨要求對總統採取行動的呼聲越來越高,佩洛西和其他猶豫者所面臨的前景是,如果不能按照這些要求讓總統承擔責任,他們在民主黨內可能要付出的代價將超過他們在共和黨和無黨派人士中可能要付出的代價。長期以來,佩洛西一直是進步主義的英雄,但由於未能採取行動,她已經遭到左派的抨擊。
就在彈劾調查的勢頭迅速增強之際,民主黨人也開始擔心,如果川普和烏克蘭總統之間的通話記錄沒有預期的那麼具有爆炸性,那麼隨著這份通話記錄的公布,他們的努力可能會以失敗告終——共和黨人預計的正是這樣的結果。但議長和其他人表示,這樣的結果不會阻止他們,他們希望聽到這位舉報人之所以投訴川普的全部陳述,據信,其中的內容不止這通電話。
支持調查的決定對民主黨人來說並不容易,因為他們一直在猶豫是否要捲入此事。
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「我競選國會議員當然不是為了參與彈劾調查,」密西根州民主黨眾議員哈利·史蒂芬斯(Haley Stevens)說。「面對彈劾這樣的事情令人傷心,」她還說,「不管總統是誰,我們都希望他們成功。與此同時,我必須維護法治和權力制衡。」
舉報的披露打破了彈劾的僵局,與此同時,民主黨人對總統及其盟友傲慢蔑視眾議院的行為越來越憤怒,實質上是對一個有權監督政府行為的平等政府部門的嗤之以鼻。就在幾天前,川普的策略還很有效,當時民主黨人對總統的追查似乎遇到了阻礙,正式彈劾調查的前景越來越渺茫。
他們中的許多人認為,川普迄今沒有受到任何清算的事實,只會讓他更加大膽,鼓勵烏克蘭政府對前副總統、可能的2020年競選對手小約瑟夫·R·拜登(Joseph R. Biden Jr.)和他的兒子杭特·拜登(Hunter Biden)展開腐敗調查。
現在,曾經猶豫是否展開調查的民主黨人都支持調查。
「這些總統已經承認了的行動是對權力的粗暴濫用,辜負了人民對總統府的信任,」來自休士頓的民主黨眾議員麗齊·弗萊徹(Lizzie Fletcher) 在一份聲明中說,她去年從共和黨手中奪下這一席位,如今面臨著連任的挑戰。「眾議院應該迅速採取行動進行調查,並準備在其職權範圍內使用唯一的補救措施:彈劾。」
幾個月來,佩洛西的盤算,以及搖擺選區民主黨人的強烈保留,似乎都阻止了眾議院推進彈劾。佩洛西於8月在一次私人電話會議上對民主黨同僚表示,眾議院不會採取彈劾行動,除非總統讓他們別無選擇。
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在民主黨人看來,目前的情況正是如此。