预计大约在初春的某个时候,一个9.4吨的中国空间站将会飞驰冲回地球。
根据加利福尼亚一个联邦政府资助的研究和发展中心“美国航空航天公司”(Aerospace Corporation)的分析报告,“天宫一号”空间站预计将于3月中旬开始返程,需要花费几周时间。但别担心:应该没人受伤。
“这十有八九不会伤到人,”该分析报告的幕后团队成员安德鲁·亚伯拉罕(Andrew Abraham)说。“这个空间站重返地球时人们被碎片击中的概率极小。”
虽然研究人员相信人类或能幸免于难,但他们对重返地球大气层的精准预计能力非常有限。
广告
研究人员写道,有关物体何时从太空返回的任何预测都必须将各种变量考虑在内,包括上层大气密度和物体速度、位置、方向及其物理属性。
而且因为重返地球的位置是由时机决定,要预测物体会在哪里陨落就更加困难。
“如果差了半个小时,就会到地球的另一边,”航空航天公司团队的另一位成员泰德·米尔豪普特(Ted Muelhaupt)说道。
1979年,在那次吸引了全球目光的美国“天空实验室”(Skylab)空间站陨落中,专家们就给出了这样的误判。空间站重新进入大气层的时间比预期晚了半个小时,并没有像预计的那样落入太平洋,而是坠入了澳大利亚的沙漠。
研究人员表示,名字意为天上宫殿的“天宫一号”已经在无人驾驶状态下工作了四年多,地球上三分之二的地表都可能是它的陨落地点,但它最可能陨落在平行于赤道、环绕地球的两个地带之一。
其中一个区域位于南半球,几乎全被水体覆盖,但范围内还有塔斯马尼亚和新西兰、智力、阿根廷的部分地区。另一个区域在北半球,有更多陆地覆盖,横跨了美国、欧洲和亚洲。
“天宫一号”预计将在三月中旬陨落在地球上。它最可能陨落在环绕地球的两个狭长地带之中,在图中标为黄色。绿色地区为其他潜在着陆点。
“天宫一号”预计将在三月中旬陨落在地球上。它最可能陨落在环绕地球的两个狭长地带之中,在图中标为黄色。绿色地区为其他潜在着陆点。 Aerospace Corporation
但即使在这些地区,人们被空间站的碎片击中的概率也非常低。
“某一个人(也就是说你)被‘天宫一号’残骸击中的概率比你中威力球彩票大奖的几率还小100万倍,”航空航天公司在分析报告中写道。
广告
与“天宫一号”类似的重返大气层事件很常见:美国航空航天公司称,在过去的半个世纪里,已有成千上万个物体重新返回了地球大气层。其中每年都有数十个大型物体。
据研究人员说,在飞回地球时,物体会挤压下方的空气,产生可达3000华氏度(约合1650摄氏度)的高温。物体会在这样的温度和压力下分解、融解、蒸发,在抵达地表时所剩无几。
“我们知道一旦它开始分解,大部分都会在大气层中烧毁,”航空航天公司该研究的幕后团队另一名成员罗杰·汤普森(Roger Thompson)说。
即使物体能在陨落中有所遗留,它们也几乎不会造成实质性的伤害。已知只有一人曾被此类残骸击中:俄克拉荷马市的洛蒂·威廉姆斯(Lottie Williams)曾在1998年被一小块火箭助推器击中,但没有受伤。
重返地球的最大人造物体是134吨的“和平号”太空站(Mir),它于2001年3月坠入新西兰以东1800英里(约合2900公里)波涛汹涌的水域。按航空航天公司的数据,39英尺长(约合11.8米)的“天宫一号”的大小在重返地球的物体中都排不上前15名
这个设计在轨仅两年的空间站发射于2011年年末。据美国航空航天公司称,中国宇航员曾两次进入这个空间站,最近一次是在2013年,但自2015年年末最后一次高度调整后就开始慢慢向地球回落。
广告
这个空间站的改编版本曾在2013年的电影《地心引力》(Gravity)中出现,电影里它也经历了相似的命运。
“你的高度下降了,天宫,”桑德拉·布洛克(Sandra Bullock)饰演的电影主角瑞安·斯通(Ryan Stone)在高潮一幕中自言自语道。“你一直在往下掉,你就快亲上大气层了。”