唐纳德·特朗普正在浪费多年来重整美中贸易关系的最佳机会。

事情的转变令人侧目。在总统竞选期间,特朗普承诺说,如果当选,他将对在他看来“绝对不公平”的对华贸易关系做出彻底改变。

改变并没有发生。中国贸易代表团5月19日离开华盛顿时,没有同意任何结构性的市场改革,例如特朗普政府官员谋求的中国停止补贴高科技行业。财政部长史蒂文·努钦(Steven Mnuchin)收回了关税威胁,总统本人则莫名其妙地提出拯救中兴通讯,这家中国的电信业巨头因为违反美国对伊朗和朝鲜的禁运,面临被禁止从美国进口零部件的严峻局面。

叫停征收关税后,中方又提供了什么呢?购买更多的美国农产品和能源产品,这些都是他们本来就会买的;降低汽车进口关税,这是几周前他们已经同意的让步。

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5月20日,中国官方媒体宣布中美贸易战结束,财长努钦在一档周日早间谈话节目里也作出了确认。然后总统在Twitter上辩解说,这些成果对美国农业出口来说是巨大的胜利,就好像贸易战一直是为这个打的一样。

如果说一场贸易战得以避免,那这又算是哪门子的和平呢?中国方面没有任何实质性的让步。特朗普经常说中国正在“笑话我们”。经过这轮谈判,中国必定是直接笑话他了。

应该笑话。美国连谁说了算都不清楚,谈判目标是什么也说不明白。两党的批评声越来越响,几天后总统发推说,尽管他对谈判感到满意,但最终结果充其量只是现有贸易关系的“另一种结构”,而不是他承诺过的惊人变革。

那么接下来,美国以及那些仍然寄望于实际变革的人该怎么办呢?

美国要从甩开老一套的自欺欺人做起。首先不要再声称自己在知识产权盗窃问题上还有制衡中国的手段。

哪怕总统的关注点是美国货物贸易逆差的规模,知识产权也仍应是谈判人员要强调的重点。这个问题已经累积数十年,布什和奥巴马政府都没有下足力气迫使中国收手。到目前为止,特朗普政府也做得不够,倒是搁置关税威胁导致本方早早放弃了最有力的手段。

美国也不能再装作相信更多的对华贸易将促进中国在政治或经济上的开放。习近平现在是中国的终身制领导人,而这个国家的市场,几乎和2001年北京加入世界贸易组织时一样不透明。

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据我们对中国经济的了解,它依然严重依赖政府补贴,国有企业仍占主导地位,制造业的产能过剩极为严重。尽管承诺了开放,但中国经济的很大一部分,如金融和建筑业,仍将外国投资拒之门外。中国的经济增长虽然主要是自身推动,但也显著受益于国家鼓励之下猖獗的知识产权盗窃行为。

美国还应该承认,维护对华贸易关系损害了美国的价值准则。数百万美国工人的行业受到中国进口浪潮的冲击,至今还没有完全恢复元气,但这只是其一。更隐秘的危害在于诸多美国公司在失去市场准入的威胁之下,每天都在根据中国政府的要求做出让步。

念及此等严峻事实,美国应最终向其谈判人员确认他们真正的任务。重点不是如何让中国屈从于美国的优势地位,而是如何治理与中国的关系,才能让美国经济不会永久处于不利地位。

中国政府很清楚自己想要什么:要主导未来产业,包括人工智能、机器人和先进的交通工具。中国领导人显然愿意通过排他性政策达到目的。特朗普准备怎样来阻止他们,何况还要为我们的产业未来制定可靠的规划?

总统当年做过拳赛营销,他的谈判能力派了很大用场,他应该懂得在一场拳赛最初的几个回合里,不要曝露自己的下巴。但他却这么做了。要是看到这么多人在谈他们的失望之情能让他感到自尊受损,也许在接下来的比赛中,他能表现出更多的坚定。

但如果特朗普现在不行动,美国可能要到很多年以后才会再有机会挑战中国。那时候说不定已经太晚,美国经济的任何潜在收益,恐怕都得乖乖让与高出一头的中国。让我们期待他及时脱困。