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某些場合可能使你有感染冠狀病毒的風險。幾天後,你咳嗽得厲害,感覺有點喘不上氣,十分疲倦。你量了一下體溫:38度3。發燒了。
你懷疑你可能得了Covid-19——由新型冠狀病毒引起的疾病。日子一天天過去,你的醫生建議你待在家裡,除非病情惡化。但你感覺很難受,最終還是預約去看醫生。
醫生把拭子探進你鼻子深處,檢測你是否患了流感,你被告知結果是陰性,並沒有得流感。他們告訴你,Covid-19的檢測得留給那些情況比你更糟的人。你拿著抗生素處方回了家,可能是因為醫生也不知道還能給你開什麼藥,你又看到一些名人檢測結果是陽性,但似乎病得沒那麼嚴重。
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幾天後,你還在發燒,又回到醫院,醫生們讓了步,給你做了SARS-CoV-2檢測,也就是引發Covid-19的病毒。他們又把什麼東西塞進你的鼻子裡,彷彿捅到了眼球底部。
他們告訴你檢測結果要幾天後才出,你可以回家等待。最終,結果出來了,你被告知你並沒患上Covid-19。接下來該怎麼辦呢?
這是一則真實的病人故事。事實上,也是很多人的經歷——至少某些部分是一樣的。在世界各地,很多出現了Covid-19體征和癥狀的人檢測結果呈陰性,他們想知道這意味著什麼。這些人沒有出現在確診數據中,對下一步該做什麼也束手無策。
問題或許出現在檢測上。目前的冠狀病毒檢測可能有特別高的漏檢率。好消息是,這種檢測似乎是高度明確的:如果你的檢測結果呈陽性,幾乎可以肯定你感染了病毒。
檢測冠狀病毒最常見的方法涉及一個稱為「逆轉錄聚合酶鏈式反應」(RT-PCR)的過程,這一長串字是一種檢測病毒顆粒的方法,這些顆粒通常出現在受感染初期的呼吸道分泌物中。從技術角度看,在理想條件下,這些檢測可以檢測出少量的病毒核糖核酸(RNA)。
但在現實世界中,這一過程可能會大不相同,病毒可能會被漏掉。疾病控制和預防中心(Centers for Disease Control and Prevention)也只能說,如果你的檢測結果為陰性,「你可能在進行樣本採集的時候並沒被感染。」這裡的關鍵字是「可能」。
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假陰性的檢測結果——即你已經被感染,但檢測表明你沒有——似乎是十分常見的現象。令人不安的是,我逐漸從我的同行醫生那裡聽到越來越多的軼事,比如病人的冠狀病毒檢測呈陰性,然後又呈陽性;或是有些幾乎肯定被感染的人檢測結果呈陰性。
不幸的是,在臨床實踐中關於這些檢測假陰性率的公開數據非常少。來自中國的研究表明假陰性率可能在30%左右。我的一些檢驗醫學專家同事擔心,美國的假陰性率可能更高。
在現實情況中,有很多原因會導致檢測呈假陰性。也許是取樣不充分。一種常見的方法是深入鼻子後部收集鼻分泌物,然後將拭子旋轉幾次。這不是個容易完成的步驟,病人也難以忍受。其他可能導致假陰性結果的原因,則與實驗技術和檢測使用的物質有關。
那麼,我們還能怎麼辦呢?即使進行更多檢測,我們也可能會低估病毒的傳播。眼下,我們應該假設任何人都可能攜帶病毒。如果你可能接觸過病毒,並顯出Coivd-19的癥狀,那麼你可能已經被感染——哪怕你的檢測結果是陰性。我們都應該堅持嚴格洗手、不摸臉、保持社交距離這些行為來阻止病毒的蔓延。我們還需要更好地了解這些檢測——包括所有新引入的檢測——在現實世界的表現。
即便出現了更好的檢測辦法,我們也要始終將檢測結果與掌握的其他信息聯繫到一起。這是貫穿醫學始終的一課:從大局出發,而不只看單一的數據。不管某一次檢測結果有多好,也要利用你掌握的所有信息來源,對真相進行三角測算。面對與事實不完全相符的結論,要敢於去質疑。