悉尼——李嘉诚也许是亚洲最有影响力的商人之一,但这个名声——加上外界对中国影响力的畏惧——正阻碍他的公司在澳大利亚买下一家重要燃气企业的壮志。
澳大利亚政府正在国家安全利益与经济增长之间权衡,该政府周三称可能会阻止香港亿万富豪李嘉诚旗下的长江集团(CK Group)收购该国最大的燃气及管道公司APA集团。据澳大利亚财政部的一份声明,最终决定预计在两周内做出。
今年2月,澳大利亚财政部宣布收紧对电力和农业的投资政策,原因就是对这类投资里的中国影响力存有疑问。自2007年起,已有相当于900亿美元的中国投资流入澳大利亚。
澳大利亚财长乔什·富来顿伯格(Josh Frydenberg)称,他对长江集团129.8亿澳元(96亿美元)竞购提案的“初步观点”是否决,因为这起收购“有悖国家利益。”
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“我得出这一观点的基础是,这将使我国最重要的燃气输送业务的国外所有权过度集中在一家公司手中。”富来顿伯格在一份声明中称。
长江集团在另一份声明中称“这一初步观点并非对长江集团有不好的看法,澳大利亚政府欢迎长江集团在澳大利亚的投资及其对澳大利亚经济更广泛的贡献。”
李嘉诚的多家公司已在澳大利亚拥有大量股权,但他们收购公用事业的尝试结果喜忧参半。2017年澳大利亚政府批准了长江集团收购燃气及电力分销商杜埃特集团(Duet Group);再早一年则驳回了它对某国有配电商的一次并购提案。
今年,当燃气管线的并购提案正在接受复审,而澳大利亚对国外投资的审查收紧时,长江集团曾试图打消对方对中国政府影响力的担忧。
长江集团副首席执行官安迪·亨特(Andy Hunter)称这种对外资的批评和担忧受到了误导,是令人失望的。“我们是一家正当经营、公开上市的公司,任何人都可以提出建议,却不幸被人误解。这些关于我们受到中国政府的某种影响的说法,”亨特在今年9月对《澳大利亚金融评论报》说,“至少是在胡编乱造。”
并购提案已获澳大利亚的竞争监管部门通过,但还要得到外国投资审查委员会和财政部长的批准。
根据富来顿伯格的声明,审查委员会未能达成一致的建议。尽管竞争监管部门批准了并购,它未曾虑及“国外所有权的集中。”
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富来顿伯格表示,APA集团拥有15000公里(9320英里)的管线,占澳大利亚燃气管道输送系统的56%,如此的规模是他对这一收购最大的担忧之一。该企业还占到该国东海岸全部燃气管线的四分之三。
消息传出时,正值澳大利亚政府开始推动恢复与北京的关系。自从今年6月前总理特恩布尔的政府通过国家安全法案,禁止外国干涉内政以来,两国关系一直紧张。
政府官员当时称这一法律并不是针对哪一个国家,但当时新发布的澳大利亚选举报告显示,与中国有关的企业在2016年给一些政党捐了数十万美元,几个月后就出台了修改国家安全法的决定。
今年8月,澳大利亚政府禁止了中国的科技巨头华为和另一家公司中兴向该国供应支持新一代通讯网络的设备。政府部长当时称“极有可能接受外国政府法外指示”的公司会构成不可接受的安全隐患。